从麦克尼尔了解世界史

“挥手自兹去,萧萧班马鸣。”7月8日,美国历史学家威廉麦克尼尔去世。此时,他的著作《西方文明史手册》刚刚由浙江大学出版社出版。此前他的著作《西方的兴起》、《世界史》(两书均由中信出版社出版)、《人类之网》(与儿子合作,北京大学出版社)、《追求真理:麦克尼尔回忆录》(浙江大学出版社出版)、《瘟疫与人》(中国环境出版社)中文版均已出版。而《希腊悖论》、《权力竞逐》似无中文版面世。

在当下,全球史著作蔚为大观。这一风潮始于20世纪60年代,第一部成功的著作便是威廉麦克尼尔的《西方的兴起》。从1936年开始构思。为了写作该书,他于1947年迅速完婚,只因为岳父是著名历史学家汤因比的老朋友。这层关系,让他如愿结识了汤因比。1950年,麦克尼尔应汤因比之邀,到英国去参加他的研究项目。一段时间内,两人天天利用下午茶的时间长谈,麦克尼尔觉得,这是在为他计划中一部大书做准备。麦克尼尔不喜欢斯宾格勒《西方的没落》,但是,斯宾格勒将欧洲文明和非欧文明等量齐观,这和汤因比如出一辙,他们都走在了史学界的最前沿。麦克尼尔《西方的兴起》1954年动笔,1963年出版。本书面世后,立即受到汤因比、特雷弗罗珀高度评价,一度登上《》畅销书排行榜榜首,并荣获美国图书最高奖“国家图书奖”。

《西方的兴起》采用从古至今的叙事结构,上起人类的起源,下迄20世纪末,聚焦于中东、印度、中国、欧洲等主要文明,以不同文明之间的互动为主线,勾画整体而生动的世界史上的重要事件;跨越民族、国家的樊篱,将全球文明看作一个不断运动变化的整体,把人类历史分为中东统治的时代、欧亚文明均势的时代和西方统治的时代三个阶段;以“欧亚大陆生存圈”为核心,纵览了在这个大生存圈中各个文明交融传承、兴衰演变的宏观全景。在书中,麦克尼尔将贸易、旅行、迁徙、征服、冲突、宗教和文化传统的传播、技术的扩散、疾病的流行等人类长期跨文化互动的历史,以及犁、战车、马镫、火药、印刷术、指南针、工业革命、民主革命、科技革命等关键性的人类科技和文化变革,编织成了一部恢宏、通透、高潮迭起且极具吸引力的整体世界史,带给读者史诗小说般的阅读体验。

麦克尼尔的独特之处在于,他认为所有人类社会都是在不同程度上相互联结的;各个文明之间的交往互动是促进文明演化、历史变革的主要动力。麦克尼尔书写全球文明的互动,让之前隔离、孤立的世界史,变成动态、交互的世界史,绘制了一幅人类文明的交互网络图。1964年,麦克尼尔在芝加哥大学开设世界历史课程,为此他为“学生和一般读者”将《西方的兴起》精编简化,于1967年出版《世界史》作为该课程的教材。自1967年问世至今,麦克尼尔《世界史》经过四次修订再版,一直在英语世界中畅销不衰,既是美国大专院校世界史课程的必读著作,也是普通读者了解世界历史的首选入门读物。

《西方的兴起》面世后,麦克尼尔觉察,该书在全球史研究的某些方面存有欠缺。于是又写了两本书试图加以弥补,这就是1976年出版的《瘟疫与人》和1982年出版的《权力竞逐》。前者讲述疾病在人类历史上的作用,后者继续围绕技术与政治力量之间关系的主题,并将叙述推进至20世纪。事实上,这一主题在整部《西方的兴起》一书中多有阐发,但在对上一个千年的处理上却不甚明显。这三部著作,共同构成了麦克尼尔的世界史观。后来,它和儿子约翰R麦克尼尔一起撰写了第四部著作《人类之网》(2003年),试图总结自己(和约翰)对世界史的总体思考。

《人类之网》试图解释人类世界是如何一步一步演变到现在的。麦克尼尔父子的答案是,在漫长的时间脉络中,文明的变化生长,关键在于人类彼此之间结成的各种网络组织。从早期农业社会的地方性的网络,进展到电子时代的全球网络,人类越来越紧密地结合在一起,其中有互动和交换,也有合作或竞争。除此之外,麦克尼尔还接受汤因比家人的委托,撰写了汤因比的传记。他的学术人生,都汇集于《追求真理:麦克尼尔回忆录》。

周有光先生有一句名言:“要从世界看中国,不要从中国看世界。”唯有如此,才不会坐井观天。世界眼光的养成,麦克尼尔是一个不错的开端。

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